Strijd der titanen: Comcast tart Disney

Walt Disney World en Universal Orlando Resort - Foto's: © Adri van Esch

Comcast – eigenaar van Universal Studios – zit Walt Disney World op de hielen. Comcast kocht 192 hectare grond in hartje Florida om de grootse ambities die de mediagigant heeft waar te kunnen maken. Maar het huis van de muis laat zich de kaas niet van het brood eten.

Iedereen kent Disney, maar bij de naam Comcast halen de meeste mensen de schouders op. Nooit van gehoord. Waar Disney overal zijn naam op plakt, opereert mediabedrijf Comcast vooral in stilte achter de schermen. Zelfs de miljoenen Amerikanen die via de kabel televisie kijken weten niet dat ze klant zijn van Comcast omdat hun kabelmaatschappij Xfinity heet. En dat de filmparken van Universal Studios in Hollywood en Orlando tot het Comcast-imperium horen weet ook het gros van de bezoekers niet.

Grootste rivaal

Maar onthoud die naam: Comcast is namelijk in rap tempo bezig de grootste rivaal van Disney te worden, óók op het gebied van themaparken. In Californië daagt het bedrijf met Universal Studios Hollywood het originele Disneyland in Anaheim uit. Op 6 april gaat in het studiopark The Wizarding World of Harry Potter open, wat – net als met dezelfde attractie in Orlando in 2010 – zal zorgen voor een grote toename van het bezoekersaantal.

Jarenlang oppermachtig

In hartje Florida is de strijd nog heviger. Ten zuiden van Orlando had Disney lang het rijk alleen. Zelfs na de komst van Universal Studios Florida in 1990 was Disney nog jarenlang oppermachtig. Pas toen mediabedrijf Comcast in 2011 eigenaar werd van Universal Studios veranderde het speelveld. Comcast stak vele honderden miljoenen dollars in nieuwe attracties in de pretparken Universal Studios en Islands of Adventure, bouwde nieuwe hotels en opent volgend jaar het waterpark Volcano Bay.

The Wizarding World of Harry Potter, Diagon Alley in Universal Studios - Foto: © Adri van Esch

Universal groeit harder dan Disney

De torenhoge investeringen betalen zich uit: de inkomsten uit het Universal-resort in de Sunshine State stegen afgelopen jaar met vijftien procent. De themaparkenomzet van Disney groeit ook, maar niet met dubbele cijfers. Ergo: Comcast – lees Universal – groeit harder dan Disney. Het huis van de muis laat zich echter niet zomaar voorbij streven en is begonnen met een inhaalslag. In Walt Disney World staan twee nieuwe themagebieden in de planning: Star Wars Land in Hollywood Studios en Avatar Land in Animal Kingdom.

Veel slagvaardiger

Het immens populaire Star Wars en het bekende Avatar worden zonder twijfel succesnummers voor Disney. Maar Disney heeft een probleem dat Comcast niet heeft: de molens bij The Walt Disney Company draaien tergend langzaam. De Comcast Corporation is veel slagvaardiger. Het bewijs daarvan leverde het concern – dat niet alleen de grootste kabeltelevisiemaatschappij van de Verenigde Staten is, maar ook één van de grootste internetproviders en telecommaatschappijen – afgelopen week. Comcast kocht liefst 192 hectare grond enkele kilometers ten zuidoosten van het huidige Universal-resort in Florida.

Strategische aankoop

Volgens Comcast is de 118 miljoen euro kostende grondaanwinst slechts ‘een strategisch aankoop voor de toekomst’, maar experts verwachten dat het bedrijf heel snel gaat beginnen met de ontwikkeling van de lap grond. Volgens deskundigen heeft Comcast de smaak van het tarten van Disney te pakken en wordt nog voor de opening van Star Wars Land en Avatar Land bekend wat Universal met het aangekochte terrein gaat doen.

Het Magic Kingdom in Walt Disney World - Foto: © Adri van Esch

Zoete revanche

Naar verwachting wordt de 192 hectare aan de drukke International Drive ten zuiden van Orlando stap voor stap ontwikkeld. Het huidige terrein van Universal begint met twee themaparken, vijf hotels en een waterpark aardig vol te raken. Maar met de aangekochte grond kan Comcast weer een tijdje vooruit. De expansiedrift van Comcast wordt gezien als een zoete revanche op Disney: in 2004 probeerde de Comcast Corporation voor 54 miljard dollar The Walt Disney Company – en daarmee ook Walt Disney World – te kopen. Dat mislukte. Nu bouwt het mediaconcern in centraal Florida gewoon zijn eigen Comcast World.

7-2-2016 © Tekst en foto’s: Adri van Esch