Van fan naar professional, it’s a rollercoaster ride

Romesh Popelier op Troy in Toverland

De weg naar een boeiende baan in de attractieparkenbranche is er één met ups en downs. Alleen de échte aanhouder wint. Zo iemand als Romesh Popelier: hij volgt twee relevante studies, heeft een weekendbaan in Toverland, bezoekt de internationale vakbeurzen en hij bracht de zomer door in een groot Amerikaans pretpark. Met als ultieme doel: een professional worden in de bedrijfstak die miljoenen mensen een onvergetelijk dagje uit bezorgt.

Fans van pretparken zijn er in alle soorten en maten. Van liefhebbers die enkele keren per jaar naar een attractiepark gaan en daar veel genoegen aan beleven tot de bewonderaars die niet weg te branden zijn uit hun favoriete park. Van de bezoeker die van de dagje-uit-foto’s een kleurrijk bladerboek fabriceert tot de insider die van elke nieuwe ontwikkeling – groot of klein – foto’s en video’s maakt, die plaatst op fanforums en daarover met anderen discussieert tot alle geheimen ontsluierd zijn. Heel af en toe groeit een fan uit tot een professional, tot een medewerker die zijn dagelijks brood verdient met het nóg beter en mooier maken van een attractiepark. De weg van amateur naar prof gaat gepaard met pieken en dalen. Hoe toepasselijk: het is net een ritje in een achtbaan.

Doorzettingsvermogen

Hij is net terug uit Orlando – “Tjonge, wat is het koud in Nederland” – en kort daarvoor reisde hij naar Göteborg en de Amerikaanse staat Pennsylvania. Wie zijn toekomst ziet in de attractieparkenbranche moet niet te beroerd zijn om wat kilometers te maken. Dat weet Romesh Popelier; hij heeft het aan den lijve ondervonden en is door schade en schande wijs geworden. Maar het einddoel komt steeds dichterbij voor de 23-jarige Noord-Limburger. Vanaf januari loopt hij stage bij een internationaal bedrijf dat attracties levert aan pretparken. Uiteindelijk zal hij een baan vinden in die branche, liefst bij een grootheid als Disney Imagineering of Universal Creative. Of bij één van de grote achtbaanbouwers. Zijn vastberadenheid en doorzettingsvermogen brengen hem daar. “Ik heb prachtige ervaringen opgedaan en ook diep in de put gezeten”, vertelt Romesh. “Maar ik ben er steeds weer sterker uitgekomen.”

In de ban van de Python

Romesh Popelier was zes jaar toen hij met K’nex zijn eerste kleine reuzenradje bouwde én voor het eerst naar de Efteling ging. Die twee gebeurtenissen kleurden zijn leven, beseft hij achteraf. “Ik was meteen verknocht aan de kermis. Hoe gaaf zou het zijn om met een eigen attractie heel Nederland rond te reizen, fantaseerde ik. In de Efteling was ik helemaal in de ban van de Python. Ik was gefascineerd door die trein die boven mijn hoofd een looping indraaide, met allemaal joelende mensen die op hun kop hingen. Dat vond ik zo imposant.” In 2001 opende Toverland, niet ver van zijn woonplaats Meijel. Maar het nieuwe pretpark maakte toen nog geen indruk op hem, vertelt Popelier met een glimlach. “Er waren destijds nog geen grote attracties, het was meer een enorme indoor speeltuin. Nee, niet echt mijn ding. Toen nog niet.”

Foezelen met de loopings

Dat veranderde in 2006. Romesh Popelier bouwde in de tussenliggende jaren enkele grotere achtbanen van K’nex, bij de buurvrouw in een logeerkamer, want thuis was geen plek. Al zijn zakgeld ging er aan op. Romesh bouwde ook de Python na. “Ik foezelde wat met loopings; ik gebruikte motortjes om de trein over de kop te krijgen. En ik bouwde De Vliegende Hollander uit de Efteling.” Lachend: “Die was net zo goed als de echte in de beginjaren, slecht dus.” Bij het vijfjarig bestaan bood Toverland een abonnement tegen een actieprijs aan en Romesh ging overstag. Hij werd een vaste bezoeker van het attractiepark: hij verdeelde zijn tijd tussen Sevenum en het Belgische Maaseik, waar hij les volgde op het Technisch Instituut Sint-Jansberg. Want één ding wist hij zeker: hij wilde later achtbanen en attracties gaan bouwen.

Zeven meter Troy

In juni 2007 opende in Toverland Troy. Romesh Popelier had de bouw van de houten achtbaan op de voet gevolgd: elke zondag fietste hij naar Sevenum en stond dan van tien uur ’s morgens tot zes uur ’s middags aan de voet van het 35 meter hoge houten gevaarte. Bij Toverland bedelde hij om de technische gegevens van het nieuwe paradepaardje, want hij wilde Troy nabouwen in K’nex. “Dat idee sloeg nergens op, want ik had op dat moment niet eens genoeg materiaal om de achtbaan te bouwen. Veertien maanden later had ik ‘m toch af, zeven meter lang en vier meter breed. Ik had toen zo’n band met Toverland opgebouwd dat ik er heel graag wilde werken. Maar ik moest achttien zijn en een rijbewijs hebben, kreeg ik te horen. Voorlopig bleef het bij aardbeien plukken.”

Romesh Popelier op Troy in Toverland

Appelcarrousel en Theekopjes

Maar Romesh Popelier is een bijtertje: toen hij in juni 2011 zijn rijbewijs haalde, stond hij korte tijd later weer bij de personeelsafdeling van Toverland op de stoep. “Op 3 juni 2011 werd ik aangenomen. Die datum zie ik als het begin van mijn carrière in de branche”, glimlacht Romesh. “Het liefst had ik meteen bij Troy aan de slag gegaan, maar ik wist dat dat niet zou gebeuren. De allereerste keer dat ik de startknop van een attractie mocht indrukken was bij de Appelcarrousel, een rupsje vol kinderen dat om een klokhuis draait. Een paar uur later stond ik bij de Theekopjes, een klassieker, niet slecht voor een eerste dag.”

Troy staat bovenaan

Later mocht Romesh ook zijn favoriete achtbaan bedienen: Troy, de rollercoaster die hem over zijn angst voor achtbanen hielp. “Ik vond achtbanen te hard gaan, te hoog, te eng en ze gingen ook nog eens over de kop. Met Troy heb ik een onverbrekelijke band. Ik heb inmiddels betere achtbanen gedaan, maar Troy staat bij mij nog altijd bovenaan het lijstje.” Popelier wist dat hij een volgende stap moest nemen wilde hij ooit zelf kunnen meewerken aan het bouwen van een attractie. Daarom meldde hij zich aan bij de opleiding HBO Werktuigbouwkunde van de Fontys Hogeschool Engineering in Eindhoven. “In Maaseik waarschuwden ze al: dat is te zwaar voor je. Ze hadden gelijk: ik ging finaal op mijn bek. Het wiskundeniveau was veel te hoog.”

Engels was bagger

Popelier kreeg van diverse professionals uit de branche het advies om eens naar de EAS en de IAAPA te gaan, gigantische vakbeurzen die in Europa en de Verenigde Staten worden georganiseerd. “Ik reisde naar Berlijn, Parijs en Göteborg en al diverse malen naar Orlando. Op de beurzen kwam ik in contact met studenten van de studierichting Themepark Management van de NHTV in Breda. Wat zij vertelden klonk zo gaaf! Dat is wat ik wilde! In september 2013 startte ik voltijds in Breda en studeerde ik deeltijds in Eindhoven. In de weekenden en vakanties werkte ik nog steeds in Toverland. Druk? Ja, mag je wel zeggen. Maar dit was míjn leven! In juni 2014 kwam er weer een keuzemoment: wilde ik in het tweede jaar verder kunnen met de opleiding Attractions en Themepark Management dan moest mijn Engels perfect zijn. En eerlijk gezegd: dat was bagger. Ik zakte tot tweemaal toe voor de toelatingstest. Iedereen was door, behalve ik. Ik was er kapot van. Het heeft geen zin meer, dacht ik. Dan maar niet werken in de attractieparkenbranche…”

Grootste en tofste achtbanen

Maar Romesh Popelier kwam sterker uit de strijd. Naast een cursus Engels bij de LOI besloot hij zijn zomervakantie van 2015 op te offeren aan een baantje in de Verenigde Staten. Nergens anders zou hij de taal zo goed leren als daar. Na verschillende afwijzingen lukte het hem een ‘summer job’ te krijgen bij Hershey Park in de staat Pennsylvania aan de Amerikaanse oostkust. Daar ging hij met een gerust hart heen: hij was inmiddels geslaagd voor een nieuwe test op de NHTV. Hij wist dat hij aan zijn zo gewenste studie mocht beginnen. “In Hershey Park heb ik drie maanden lang de grootste en tofste achtbanen mogen bedienen”, blikt Popelier terug op zijn Amerikaanse avontuur. “Wat ze bij Hershey vooral gaaf vonden is dat we in Toverland altijd zelf de eerste inspectie van de achtbaan doen. Daar kunnen Amerikaanse operators alleen maar van dromen.”

Dichter bij de droom

De achtbaanrit van fan tot professional is voor Romesh Popelier al een eind op weg. Hij wisselt zijn studie bij Fontys Hogeschool Engineering momenteel af met die bij de NHTV. “Ik bepaal nu mijn eigen tempo en laat me niet opjagen. In januari start ik voor Attractions en Themepark Management met een stage in Luxemburg, bij JN Entertainment & Leisure Consultancy.” Oprichter en directeur Jeroen Nijpels gaat Romesh weer een stap dichter bij zijn droom brengen. “Ik heb al een dagje meegelopen op de stand van JN op de IAAPA-beurs in Orlando. Ik hoop dat ik tijdens mijn stage kan ervaren hoe het proces verloopt van het verkopen van een attractie tot het moment dat de eerste bezoekers er in stappen. Want dat is wat me het meeste fascineert: dat mensen in een rare machine klimmen, door elkaar geschud worden en daar vervolgens dolgelukkig uitkomen. Dat is onbetaalbaar, toch?” •••

Harry Potter and the Forbidden Journey in Islands of Adventure - Foto: © Adri van Esch

De keus van Romesh: top 5 attracties

1. Harry Potter and the Forbidden Journey – Islands of Adventure
2. Radiator Spring Racers – California Adventure
3. Indiana Jones Adventure – Disneyland
4. Mystic Manor – Hong Kong Disneyland
5. Villa Volta – Efteling

Top Thrill Dragster in Cedar Point - Foto: Bobb Lovett, Flickr c.c.

Top 5 achtbanen

1. Top Thrill Dragster – Cedar Point
2. Tatsu – Six Flags Magic Mountain
3. Formulla Rossa – Ferrari World Abu Dhabi
4. Seven Dwarfs Mine Train – Magic Kingdom
5. Expedition Everest – Animal Kingdom
All time favorite: Troy – Toverland

Islands of Adventure - Foto: © Adri van Esch

Top 5 attractieparken

1. Islands of Adventure
2. Magic Kingdom
3. Ocean Park Hong Kong
4. Phantasialand
5. Europa-Park

2015 © Tekst: Adri van Esch – Foto’s: Romesh Popelier, Adri van Esch, Bobb Lovett