De geschiedenis van Bobbejaanland

Bobbejaanland krijgt in 1991 indoor wildwaterbaan Indiana River

In 2011 vierde Bobbejaanland het gouden jubileum: 'het plezantste land' bestond vijftig jaar. Begonnen als een overdekt podium voor naamgever Bobbejaan Schoepen groeide de bestemming in een halve eeuw uit tot een compleet en geliefd pretpark.

De buren verklaarden Bobbejaan Schoepen voor gek toen hij zijn plannen met een zojuist aangekocht zompig terrein bij het Belgische dorp Lichtaart wereldkundig maakte. De zanger wilde er een grote theaterzaal voor duizend gasten bouwen waar hij permanent kon optreden en daarnaast ook nog een waterplas met zandstrand aanleggen. Wat de buurt ook zei en dacht, Bobbejaan, die eigenlijk Modest als voornaam had, zette zijn ideeën door. Hij bouwde een show- en variétézaal op zijn dertig hectare grote terrein, legde er een watersportmeer aan met ruim twee kilometer strand en liet zelfs enkele draaimolens voor de kinderen bouwen.

De Theaterzaal waar Bobbejaan Schoepen dagelijks optrad

Café zonder bier

Bobbejaan Schoepen was al een gevierd artiest toen hij met zijn plannen op de proppen kwam. Zijn grootste bekendheid verwierf hij met de hit Café zonder bier. Ook songs als Koetje Boe en De Jodelende Fluiter waren verkoopsuccessen. In Nederland werd Bobbejaan populair door zijn optredens in het radioprogramma De Bonte Dinsdagavondtrein en zijn shows voor onze soldaten in voormalig Nederlands-Indië.

Western-thema

In 1958 besloot de toen 33-jarige zanger, jodelaar en fluitist te stoppen met reizen en een vast podium te bouwen voor zijn optredens. Een jaar later kocht hij een lap grond in de Belgische Kempen en op 31 december 1961 opende hij er zijn Bobbejaanland. Op het toneel werd de entertainer steeds terzijde gestaan door zijn vrouw Josée Jongen, die ook de zakelijke belangen van zijn nieuwe domeinBobbejaan bij zijn western-limousine behartigde. Zij was het die in 1978 een collectie kostbare kunstwerken en gebruiksvoorwerpen van de Amerikaanse Navajo-indianen naar Lichtaart haalde en die tentoon stelde in het eigen Indian Art Museum.
 
Bobbejaan had toen al ontdekt dat western-thema heel goed bij hem en het park paste. Hij liet een cowboydorp bouwen met een gevangenis, een hotel, een hoefsmid, een bank en een saloon. Voor zichzelf liet hij kostbare cowboypakken maken bij de beroemde Amerikaanse kleermaker Nudie, die ook Elvis Presley tot zijn klanten mocht rekenen. Van Nudie’s hand was ook de western-limousine van Bobbejaan: een crèmekleurige convertible, van binnen belegd met zilverkleurige dollarmunten, met twee grote stierenhoorns op de motorkap en revolvers als deurklinken.

BJL Geschiedenis 01

Attracties

Vanaf half jaren zeventig veranderde Bobbejaan zijn domein langzaam van een entertainmentplek naar een pretpark. De aanzet wordt in 1975 gegeven met een reuzenrad, dat zich nog steeds onderscheidt door het geringe aantal spaken. Naast het theater en rondom Schommel Sancta Mariahet centrale meer worden nieuwe attracties gebouwd, waarvan de achtbaan Looping Star – inmiddels vervangen door de Typhoon – en de nog steeds bestaande wildwaterbaan Wild Water Slide de opvallendste zijn.
 
In de jaren daarna blijft Bobbejaanland uitbreiden. De meester heeft zelf de hand in diverse nieuwe concepten, waaronder de overdekte Azteken-wildwaterbaan Indiana River en de indoor rollercoaster Revolution, waar gasten in de langste achtbaantrein ter wereld rondom een groot projectiescherm in een enorme hal wervelen.

Verkoop

Eind jaren tachtig moet Bobbejaan Schoepen het aantal optredens in zijn eigen theaterzaal om gezondheidsredenen flink terugschroeven. In 1999 stelt men bij de gevierde zanger darmkanker vast. Voorzichtig begint de dan 74-jarige artiest na te denken over verkoop van zijn familiebedrijf. Ruim drie jaar lang twijfelt hij – onder meer omdat drie van zijn vijf kinderen inmiddels in het park werkzaam zijn –, maar in 2004 hakt Bobbejaan de knoop door: hij doet zijn zaak over aan de Spaanse pretparkengroep Parques Reunidos.
 
Bobbejaan overlijdt op 17 mei 2010. Zijn weduwe Josée bleef tot haar overlijden op 13 september 2013 op het park wonen. Tussen 2011 en 2013 voelde zij zich, na een periode van afzijdigheid, weer meer bij het lief en leed van de creatie van haar man verbonden.

Achtbanen

Parques Reunidos bouwt Bobbejaanland verder uit, maar op een rustiger tempo dan onder het bewind van de naamgever. De Spanjaarden vervangen de legendarische achtbaan Looping Star door het grotere broertje Typhoon, ze bouwen rollercoaster AirAchtbaan Air RaceRace om tot Dreamcatcher – de vliegtuigjes onder de baan worden vervangen door open stoeltjes – en ze bouwen twee bijzondere theaters: een 4D-cinema en de interactieve schietattractie Desperado City. Voor het vijftigjarig bestaan in 2011 wordt Bobbejaanland uitgebreid met een nieuwe, draaiende achtbaan, Dizz.
 
In 2015 krijgt Bobbejaanland voor het eerst een attractie met een uitgebreide verhaallijn. In belevenistunnel The Forbidden Caves wordt het verhaal verteld van de spannende zoektocht naar een geheimzinnig paars kristal. 

Onvergetelijk dagje-uit

In ruim een halve eeuw groeide de eigen enclave van Bobbejaan Schoepen uit tot een attractiepark waar jong en oud een fijne dag kan beleven. Wat ooit begon als hobby werd zijn levensdoel: mensen vermaken met zijn liedjes en talenten. En bezoekers een onvergetelijk dagje-uit bezorgen op zijn eigen terrein bij Lichtaart. Dat streven leek lange tijd wat ondergesneeuwd door commerciële belangen, maar krijgt nu weer prioriteit van het parkmanagement. Waardoor Bobbejaanland ook de komende decennia de titel ‘t Plezantste Land met ere kan blijven dragen.

Interview met directeur Roland Kleve
 

© Tekst: Adri van Esch
Historische foto’s: Bobbejaanland